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揭秘大数据界的“安布雷拉公司”—Palantir

时间:2019-08-06 来源:上卿臻盏现炖燕窝

Palantir的保安都带着黑手套,以及特勤局款式的耳机,他们的存在使得帕兰提尔的办公大楼不像一家科技公司,更像中情局总部------《商业周刊》2011/11/22

中国留学生章莹颖在美失踪案发生后,得到中美两国政府高度关注的同时也引爆了两个世界性大国的社交媒体,人们在互联网上对此事件展开了激烈的讨论,其中中国网友的发声除了对希望章莹颖平安归来的祈福之外,更多的还有对美国FBI办事效率的诟病。不少网友表示:怎么到了真实的案件,就没有《疑犯追踪》里那种开挂表现了呢?原来所谓科学严谨的美剧也都是骗人的吧。

愤怒归愤怒,玩笑归玩笑,不管是《基本演绎法》、《犯罪心理》还是《疑犯追踪》,这种逻辑严谨,剧情复杂,节奏明快的破案美剧圈了不少海内外的粉丝,艺术源于生活而高于生活,主旋律的需要也使得这一众美剧中所展现的美国办案机构是那么的出类拔萃,这也是与现实办案效率形成鲜明对比后中国网友不满的原因所在。

在《疑犯追踪》中,软件天才芬奇(Finch)发明了人工智能“The Machine”,这个机器在剧中被人们称之为“上帝”。“上帝”的强大在于它可以通过获得并关联大量数据,从而分析出即将发生的犯罪事件并发出预警,“上帝”所给出的预警信息直接对应到人,他们可能是潜在嫌疑犯亦或潜在受害者,这真可谓名如其实:神一般的预测能力。其实剧中这个桥段的搭构也并非凭空想象,空穴来风,它的现实原型便是在“大数据界”赫赫有名神秘公司Palantir。

通过把混乱无序的大量信息变成直观的可视化地理分布图、柱状图和关联图;只要给该公司工程师们几天时间,让他们分析、标记和整合所有零碎的客户数据,就能弄清楚各种各样的问题:从预测犯罪到追踪嫌犯的踪迹,以及恐怖主义、灾难响应和人口贩卖等。Palantir正是为了解决这些问题而诞生的。甚至有人说,如果早有了Palantir公司的存在,“9.11事件”就不会发生。

从小怪到巨兽:被伯乐发现后的迅速崛起

自2003年成立以来,直到2015年,Palantir公司都几乎不为人所知,在创立之初,Palantir还仅仅被当作普通的咨询公司,在融资之路上屡屡碰壁,最后雪中送碳的却不是某个独具慧眼的传统投资公司,而是Palantir以后十几年里“相伴相随”的老客户,大名鼎鼎的美国中央情报局。所以,Palantir早在2004年就开始为CIA等美国政府服务,直到2008年,CIA都一直是Palantir唯一的大客户。

2010是Palantir事业上的腾飞的开始,同年7月,Palantir在第四轮融资中拿到9000万美元投资,公司估值 7.37 亿美元。投资方由联合创始人Peter Thiel 的 The Founders Fund基金牵头,其他投资者还包括:Youniversity VenturesGlynn Capital、Miriam Rivera旗下的Ulu Ventures以及Jeremy Stoppleman和Ben Ling等一些知名的纽约基金。2011年5月6日,Palantir又获得了5000万美元的新一轮融资,使其累计融资额达到了1.75亿美元。 2011年10月7日,Palantir科技在F轮融资中获得7000万美元投资。至此该公司的融资总额已接近2亿美元,预计估值为25亿美元。

到了2013年,和Palantir合作的美国国家机构已经增加到约12所,而且基本都是大家耳熟能详的角色,其中包括:美国中央情报局(CIA)、美国国土安全局、美国联邦调查局(FBI)、美国国家安全局等大牌机构。同年9月,Palantir还拿下美国证监会(SEC)高达1.96亿美元的大单。2013年12月12日,Palantir公司向美国证券交易委员会提交了最新的增补后监管文件,文件显示在最新的融资回合中筹集到了1.075亿美元资金,此回合公司估值达90亿美元,与9月份相比上涨了50%根据2013年美国大数据企业收入排行榜,Palantir已经名列第八,其潜在实力与增长速度由此可见一斑。

隐秘而伟大:猎杀本·拉登

2011年5月1日,美国总统奥巴马在白宫宣布,基地组织领导人本·拉登已经被美国军方击毙。自2001年911事件以来,美国经过十年的追捕终于将基地组织的领导人奥萨马·本拉登击毙在其在巴基斯坦的秘密藏身之所。发现拉登的踪迹还要从2007年说起,中情局情报分析部队“定位者”中的一名优秀探员简妮在2007年发现了一个名叫“阿布·艾哈迈德·科威特”的基地组织情报员,其实这名情报员的真实身份正是深受拉登信赖的其私人信使,真名叫做:谢赫·阿布·艾哈迈德。中情局通过对拉登信使谢赫几年的追踪,终于在2010夏天通过艾哈迈德的一通电话锁定了拉登藏匿的住所——一栋位于巴基斯坦东北部阿伯塔巴德的三层建筑,情报人员确认,这座三层的建筑里住着22个人,不仅仅有艾哈迈德和他的兄弟及两家人,更隐藏着一个“高价值目标”,一名代号为“杰罗尼莫”的男子。

终于2011年5月1日,美国海豹六队趁着夜色发动了代号“海神之矛”的突击行动,一举击毙了为害世界多年的恐怖组织头目本·拉登。当然在这么多年的追踪寻找过程中,中情局自然少不了背后Palantir公司默默无闻的技术支持,可以说整个“猎杀拉登”战役的功劳簿上,也有Palantir公司留下的浓墨一笔。

在讲述奥萨马•本•拉登丧命经过的《终结》(The Finish)一书中,作者马克·鲍登(Mark Bowden)就对Palantir公司的软件予以高度评价,称其为:“是名副其实的杀手级应用”。此次功勋之后,Palantir完全走入人们的视线,成为明星级的公司,但也因此公司成了伊斯兰极端主义者可能报复的对象之一,所以Palantir公司也为企业高层配置了保镖,均为前海军陆战队的精英,每天24小时不离身的全方位保护着他们的安全。

帕兰提尔(Palantir),《指环王》中的一种拥有巨大魔法的石头,人们称它为真知晶球,透过它可以洞悉世界上任何地方所发生的事情。

起源:操纵“真知晶石”的元老们

Palantir这个名词的出处源自西方魔幻史诗大作《魔戒》(又名《指环王》),不难猜测,公司的创始人用这样一个魔法石头的名字为公司命名,说明创始人本身就是一个狂热的魔戒爱好者。不过根据公司的性质,这个名字真是起的恰到好处。

先说创始人,就像马云与他的“十八罗汉”一样,任何伟大公司的出现都不是一个人的单打独斗,Palantir也一样。2003年有这样四个年轻人聚到了一起,他们分别是Peter Thiel,Alex Karp,Joe Lonsdale,Stephen Cohen和Nathan Gettings,这五个人以Peter Thiel为核心,Palantir这个名字就Peter Thiel是起的。在这个团队里,Joe Lonsdale和Stephen Cohen是来自斯坦福计算机系的超级码农,另一位超级码农Nathan Gettings则来自PayPal(PayPal是倍受全球亿万用户追捧的国际贸易支付工具,Peter Thiel是PayPal的联合创始人之一,前CEO)。这三位计算机大牛其实在Palantir组建之前就早已与Peter Thiel熟识,Stephen Cohen曾跟着Deep Learning的大牛Andrew Ng做研究,也在Peter Thiel创立的Clarium Capital中工作过。Joe Lonsdale在Paypal以及Clarium Capital等多个地方都一直跟随Peter Thiel,Nathan Gettings则曾在Paypal追随Peter Thiel,是负责风险和研发的总监,曾以开发了反欺诈的系统而闻名于世。

当然,一个优秀的团队并不能只有理科生而已,以上这三位计算机大牛其实都是围绕在下面两位核心人物周围的,这两个人可以说是“奇葩与怪才”的组合、南辕北辙的“左”“右”搭配。首先来说“怪才”Peter Thiel,Peter Thiel这位怪才加牛人自由穿梭于法律、金融、投资及创业之间是斯坦福本科及法学院JD的高材生。毕业后给法官打过杂,给瑞士信贷银行做过衍生品交易,还创立过一个二级市场的基金Clarium Capital。然后就开始了让人瞠目结舌的开挂人生。1998年Peter创立Paypal,在2002年Paypal被eBay收购后,他华丽转身,又变成了目前硅谷最火的投资人,投资的公司包括:Facebook、Asana、Quora、LinkedIn、Yelp、Yammer等。投资之余,还创立了公司:Palantir与Founders Fund,前者就是我们文章的主角儿,当下最红的大数据公司。Peter Thiel目前的头衔有:知名风投机构 Founders Fund 的主管合伙人、对冲基金Clarium Capital总裁、Facebook董事、PayPal黑帮的“教父”;据估计Peter Thiel 目前身价约22亿美元。

下面再来说Alex Karp,Alex Karp是一个大牛更是一个奇葩,作为一家专门为美国政府提供技术和数据服务公司的创始人及执行CEO,他却没有任何技术背景以及政府背景,甚至家庭背景也是资深的左派,儿时的游戏之一是跟着父母参加各种反政府的游行活动。Alex Karp的求学生涯可谓随心所欲,从宾州的Haverford College本科毕业之后,就丧失对本专业的兴趣,跑到加州的斯坦福获得了法学JD学位。学过之后再次对法律丧失兴趣,于是又跑去德国的法兰克福大学,师从本世纪最伟大的哲学家之一Jürgen Habermas学习新古典社会理论并拿到博士学位,学到这Karp可以说是左的够分份儿了,这一点与他的合伙人搭档Peter Thiel截然相反。

Alex Karp(左)与Peter Thiel(右)

毕业后,Karp再次觉得哲学无趣,返回加州继承了祖父的一大笔财产(敲桌子,这才是成功的关键好嘛)后便开始了投资各种创业企业的人生新模式,结果一路高歌猛进,战绩卓著。在Karp的投资事业如日中天之际,Thiel与上文提到的三位网络工程师也恰好在此时创立了Palantir公司。于是,在Peter Thiel及小伙伴儿们的说服下,Karp最终同意回到硅谷并加入Palantir。在Palantir公司一群怪人当中,Karp依然是最古怪的那个。这位半把年纪的老光棍说,结婚养家的想法令他“毛骨悚然”。他的痴迷个性众所周知:他能在不到3分钟时间里解开魔方,每天都游泳和练气功(亏他还是科技公司的CEO),并且还一度用合气道和柔道把联合创始人们阻挡在总部走廊里。他的办公室里有个柜子,里面放着维生素以及20个完全相同的泳镜和洗手液。他通过名为KarpTube的内部视频频道向员工们发表讲话,话题非常广泛,例如贪婪、诚信和马克思主义。他说:“只有在我游泳、练气功或者跟人滚床单时才不会想到帕兰提尔”。

生活:无个性不帕兰

Palantir最早的总部在加州的旧金山,然后往南搬到了PaloAlto,这个办公场所之前还曾是Facebook的办公场地。他们为新总部所属的这个地方取名为The Shire(夏尔),名字同样出自于《魔戒》。在《魔戒》作者托尔金(Tolkien)的另外一部儿童小说《霍比特人》中,夏尔是霍比特人的家乡,风景优美,四季宜人。因此Palantir的员工还将他们的一个大会议室里建了一个巨型的塑料球池,地板上散布着Nerf飞镖和狗毛,极富童心。其实就Palantir本身的历程而言,也近乎是一段魔幻之旅。

Palantir是美国科技公司给实习生工资最高的公司,根据Glassdoor网站给的统计的美国公司付给实习生的月薪排名:其中月薪超过5000美元(人民币3万)的公司达到18家,排名最高的是Palantir,实习生月工资达7012美元。相当于43055元人民币。Palantir的员工们基本都在27岁左右,他们每个人都是工程师,在反传统CEO的带领下,他们的办公环境方面也尽显舒适与个性,极具极客范儿。大家用各种魔幻小说及漫画来命名自己办公室名字,用元素周期表中的元素来命名新更新的软件。

隐忧:常在河边走哪有不湿鞋

尽管中情局对Palantir的支持几乎尽人皆知,但中情局却从未对此公开承认过。除中情局外Palantir的其他客户还包括:美国国土安全部、国家安全局、联邦调查局、疾病预防控制中心、海军陆战队、空军、特种作战司令部以及西点军校。另外据TechCrunch说:“美国间谍机构也在采用Palantir连接各部门之间的数据库,Palantir的出现将一切都联系在了一起。

帕兰提尔的合作对象客观上决定了其走不出信任危机的怪圈,2010年Palantir再遭隐私侵犯的信任危机。当时,一家与美国政府关系密切的软件公司HP Gary的邮件系统被黑客侵入,黑客挖出了一份Palantir向美国银行做的文档,里面说明了Palantir是如何通过与第三方合作,有效打击维基解密的,这一消息的透露就意味着Palantir的行为与其一直宣扬的价值底线——“尊重言论自由与保护个人隐私”背道而驰。

“他们的业务很可怕。”————美国电子前线基金会的律师李·提恩如此评论道。美国公民自由联盟(ACLU)的分析师杰·斯坦利(Jay Stanley)也表示,帕兰提尔的软件带来的是“真正的极权主义噩梦”它所支持的服务让“大规模监视无辜美国人的生活”的极权设想成为可能。

然而Alex Karp并不回避这些担忧。Karp认为:Palantir能够重写隐私与安全的游戏规则。他说:“我并没有签订那种把抽大麻烟或者搞外遇这类事情告诉政府的合同”。在一次公司讲话中他对所有人说:“我们必须找到一些地方,保护它们不受政府的监视,这样我们都能像自己希望的那样,做一个独一无二的、有趣的、比如像我这种有点反常的人”。


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